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곽형준의 알기쉬운 척추이야기 - 젊은 여성의 허리통증
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젊은 여성의 허리통증 : 외적 아름다움보다는 내적인 건강이 우선

동광주우리병원

의학박사/신경외과 전문의

곽형준

요즘 진료실에 앉아 있다 보면 젊은 여성들이 허리 통증을 호소하면서 병원을 찾는 경우를 자주 보게 된다. 허리만 아픈게 아니라 다리로 내려가는 통증까지 생겨 허리 디스크 파열을 의심해야 하는 환자들도 많이 있다. 그나마 젊은 여성들이 허리가 아프다고 병원에 와서 진료를 받고 정확한 상태를 알아본 후 치료를 하면 다행이다. 허리통증이 있는데 바쁘다거나 ‘나는 젊으니까 아무 문제가 없을 거야!’ 라는 안일한 생각으로 그냥 넘어가는 경우가 대부분이다. 과연 이렇게 젊은 나이에 찾아오는 허리 통증에 대해 무관심하게 대처해도 문제가 없을까?

최근 빠르게 증가하는 젊은 여성층의 허리 통증의 원인은 무엇일까?

먼저 생각해볼 수 있는 것이 청소년기를 거치는 동안에 이전의 기성세대와는 달리 육체적 활동은 줄어들고 책상에 앉아있는 시간이 늘어났다는 것이다. 자주 걷고 운동해야 신체의 근육이 발달하고 근골격계를 잘 지탱해 줄 것인데 이미 청소년기를 거치면서 이런 기회를 놓친 것이 하나의 원인이 될 수 있다. 또한 습관적이고 무리한 다이어트와 운동도 한 예가 될 수 있을 것이다. 최근 유행하는 킬 힐(kill heel) 등 하이힐을 장시간 신고 걷는 경우에도 발목 및 척추에 무리가 가는 것은 당연하다. 20대 초중반의 여성이 아름답고 날씬해지려는 욕구가 있는 것은 당연하지만 그래도 날씬한 것, 멋있는 것보다 더 좋은 것이 건강미가 있는 아름다움이 아닐까 한다.

이렇게 허리 통증이 발생할 때 20대에서는 그나마 허리통증을 잘 견디지만 문제는 20대 후반에서 30대 초반의 결혼 적령기를 맞이할 때이다. 결혼을 하고 나서 여성들에게 결부되는 것이 출산 문제이다. 임신을 하게 되면 평소 날씬하던 몸이 1년 사이에 12-15Kg에 가까운 체중이 증가하게 되며 이 체중은 대부분 복부와 골반주위에 집중되게 된다. 원래 인체 해부학적으로 제 4/5 요추간 디스크와 제 5요추/제 1천추간 디스크가 골반과의 각도가 약간 전하방으로 기울어져 있기 때문에 10Kg가 넘는 체중 증가는 허리 디스크에 무리를 주게 되며 20대의 젊었던 허리와는 달리 디스크의 퇴화가 급격히 가속화된다. 이 때문에 임신중 또는 출산후 2~3개월이 경과했을 때 디스크가 심하게 망가져 병원을 찾아오게 된다. 옛날 어머님들이 출산 후 허리가 아픈 경우 딸이나 며느리에게 종종 하시던 말씀중에 ‘산후조리를 잘 못해서 허리가 아프다’, ‘출산 후 찬바람을 많이 쐐서 허리가 아프다.’ 라는 말이 생각난다. 아주 틀린 말은 아니지만 허리의 해부학적 구조 및 임신이 가져온 체중의 증가로 인해 발생한 허리 디스크의 문제가 출산후 허리 통증의 주된 원인이라고 생각된다.

젊은 나이에 발생하는 허리통증의 원인은 과연 무엇일까? 첫번째로 허리나 골반의 근육, 인대의 이상이 있을 수 있다. 이런 경우를 ‘요추부 염좌’라고 하고 보통 생활 속에서 허리 통증이 심하게 생긴후 2-3일 정도의 약물치료 및 물리치료에 쉽게 호전되는 경우이다. 대부분의 경우 젊은 나이에 허리가 아파 병원을 찾으면 ‘허리근육이나 인대가 삐끗했으니 물리치료 하세요’라고 이야기를 듣게 되는데 이 경우라면 별로 문제가 되지 않는다. 두 번째 원인은 허리 디스크의 퇴화로 인한 통증 및 디스크의 보호막이라고 할 수 있는 섬유륜 손상에 의한 통증이다. 이 경우는 일반적인 약물 치료 및 물리치료에 통증이 잘 사라지지 않고 허리 통증이 쉽사리 좋아지지 않는 경우가 많다. 젊은 여성에서 발생하는 허리 통증 중에서 바로 이 두 번째의 경우, 디스크의 퇴화 및 섬유륜 손상에 의한 허리 통증이 나중에 큰 문제가 되는 원인이다. 허리 디스크가 나빠서 허리가 아픈데 단순한 통증으로 생각하고 방치하는 경우 위에서 말했던 경과대로 20대 후반이나 30대 초반의 출산 적령기를 넘기면서 허리 디스크가 악화되서 수술적 치료까지 가게 되는 것이다.

이렇듯 젊은 여성들에서 허리 통증은 무관심하게 지나갈 수 있는 가벼운 질환이 아니다. 이 시기에 관리를 잘못하면 나중에 출산 후 허리 통증으로 이어지고 중년의 나이에 고질적인 허리 질환으로 발전하게 된다. 그렇다면 허리 통증이 생기면 어떻게 해야 할까? 젊은 20대의 허리는 아직 디스크의 퇴행성 변화가 심하게 진행한 상태가 아니기 때문에 허리 X-ray 및 MRI 촬영을 통해 정확한 상태를 진단받고 통증 감소를 위한 치료를 해서 일단 통증을 없애는 것이 중요하다. 그리고 허리 근육을 키우기 위한 적절한 운동을 3개월에서 1년정도 지속해서 치료없이도 통증이 생기지 않는 상태를 유지해야 한다.

젊은 20대의 여성에게 중요한 것은 몸매의 관리, 멋있는 하이힐이 될 수 도 있지만 결혼전 혼수 준비와 비슷한 개념으로 나의 건강한 2세와 내 자신의 건강을 위해 20대부터 허리 건강을 챙기는 것 역시 중요하다고 생각이 된다. 이 시기에 허리 관리를 잘못해서 허리디스크가 1-2개 정도 심하게 손상된다면 출산 후의 허리 통증은 물론이고 평생 허리통증 때문에 고생하게 될 가능성이 크다. 옛말에 ‘소 잃고 외양간 고친다, 호미로 막을 것을 가래로 막는다’ 는 말이 있다. 건강을 잃고 나서 후회하기 보다는 초기에 적극적인 대처를 통해 아프지 않고 건강하게 사는 것이 최선이 아닌가 싶다.

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