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곽형준의 알기쉬운 척추이야기-요추부 척추관 협착증



요추부 척추관 협착증
40대부터 시작되는 디스크보다 흔한 질환

동광주우리병원
곽형준 원장
의학박사/신경외과 전문의

  평소 허리통증이 없던 50대 초반의 환자가 진료실을 찾아왔다. 허리를 구부리거나 오르막길을 걸을때, 계단을 오를때 허리통증과 함께 양 다리가 당기는 증상을 호소하고 있었다. 다리가 당길때 조금만 쉬면 언제 그랬냐는 듯이 증상이 사라지고 또 똑같은 증상이 다시 나타나곤 한다고 했다. 평소에 누워있거나 앉아있으면 통증이 없고 다리가 당긴 증상도 없어서 무릎이 아프거나 다리가 피곤해서 그러겠지 하면서 몇 달째 같은 증상을 참고 지냈다고 했다.

그렇다면 이 환자를 괴롭히는 병의 원인은 무엇일까? 앉아 있거나 누웠을 때는 괜찮은데 서 있거나 허리를 구부릴때, 오르막길을 걸을 때 허리가 아프고 다리가 당기는 증상이 있다면 먼저 초기 요추부 척추관 협착증을 의심해야 한다. 요추부 척추관 협착증이란 우리 허리 내에 있는 수도 파이프와 같은 관인 척추 신경관이 좁아지는 병이다. 이곳으로 척추에서 다리로 이어지는 신경다발이 지나간다. 어떤 원인으로 이 관이 좁아지면 신경이 눌리는데 이것을 척추관 협착증이라 부른다. 척추관이 좁아져 허리에서 다리로 내려가는 신경을 누르기 때문에 다리가 당기고 심할 경우 터질 듯이 아픈 증상이 나타난다. 심한 경우에는 초기증상과 달리 허리를 펼때 통증이 심해지며 처음에는 다리 통증이 없다가 5분에서 10분정도 걷고나면 다리가 당기고 힘이 없어서 걷지 못하고 쉬었다 가야하는 증상이 발생한다. 이 척추관은 일어서면 척추관을 감싸고 있는 인대가 안으로 밀고 들어와 척추관이 더욱 좁아져서 통증이 심해진다. 반대로 허리를 굽히거나 누우면 인대가 팽팽해져서 척추관이 조금 넓어져 통증이 줄어든다. 따라서 척추관 협착증 환자들은 서거나 걷기가 힘들고 앉아서 쉬면 괜찮아지는 것이다. 이러한 현상은 척추관 협착증의 전형적인 증상이다.

  처음 이야기 했던 환자의 경우 허리 MRI 촬영을 해보니 제 3/4 요추간 및 4/5요추간 척추관의 협착증이 확인되어 처음에는 신경치료 및 약물치료를 시행하여 증상의 호전을 보이다가 치료를 하지 않으면 증상이 심해지는 소견이 있어 결국 수술적 치료를 시행하였다. 미세현미경하 척추관 확장술을 시행하였고 이후 다리통증이 없는 상태로 퇴원을 하였다.

  이렇게 40-50대 전후의 환자에서 오래 서 있거나 한참 걸어가면 한쪽 또는 양쪽 다리가 터질 듯이 아파서 가다가 쉬고, 가다가 쉬어야 하는 증상이 있을 경우 척추관 협착증을 의심해야 한다. 이런 증상을 ‘신경인성 간헐적 파행’이라고 부르며 처음에는 30여분 걷다가 아프던 것이 병이 진행하면서 점차 20분, 10분, 5분으로 짧아진다.

  척추관 협착증의 원인으로 가장 많은 비중을 차지하는 요인은 노화와 관련이 있다. 전체 척추관 협착증 환자의 70%이상이 여기에 해당한다. 디스크의 수핵이 노화되어 딱딱해지면 수핵을 둘러싸고 있는 섬유질이 척추뼈 바깥으로 삐져나올 정도로 부푼다. 또한 척추를 감싸고 있는 관절이나 인대도 나이가 들면 점점 두꺼워진다. 앞쪽에서는 디스크가 밀고 들어오고, 뒤쪽에서는 노화되어 비대해진 관절과 인대가 척추관을 누른다. 또한 척추 자체도 나이가 들면 뼈끝이 가시처럼 자꾸 자라 신경을 누른다. 디스크, 관절, 인대, 척추뼈 등이 척추관을 빙 둘러 싸고 있으니 척추관이 좁아지는 것이다.

  척추관 협착증으로 진단되면 먼저 비수술적인 치료를 하게 되는데, 비수술적 치료로는 소염진통제나 근이완제 등을 복용하는 약물치료 요법, 온열 찜질이나 초음파 및 견인치료 등의 물리치료 요법과 그 외에 신경차단 요법 등이 있다. 그러나 비수술적 치료를 충분히 하였음에도 효과가 없다면 수술적 치료를 고려해야 한다. 수술적 치료 방법은 미세현미경하 척추신경관 감압술인데 척추마취만으로 가능하며 수술 현미경을 보고 약 2-3cm 정도 절개하여 좁아진 척추관을 넓혀주고, 눌린 신경을 풀어주는 방법이다. 이 방법은 전신마취가 필요없고 보통 허리 디스크 수술보다 간단하며 시간도 더 적게 들며 합병증도 더 적다. 수술후 회복단계에서도 디스크를 제거하지 않기 때문에 일상생활로의 복귀도 빠르고 허리의 운동역학에 영향이 적어 디스크 수술보다 쉽게 치료가 된다.

  50세 전후에서 자세변화에 따른 허리통증 및 다리의 저린감, 당기는 증상이 있다면 빨리 척추관 협착증을 의심해보고 빠른 시간안에 전문의를 찾아 정확한 진단과 함께 치료를 시작해야한다. 치료의 시기가 늦어진다면 그만큼 신경손상이 심해져 회복이 더디게 되고 치료가 어려워지므로 40대 중후반부터 이와 같은 증상이 생기면 전문의와의 상담을 꼭 해야 한다. 그리고 비수술적인 치료에 효과가 없는 경우 수술이 일반 디스크 수술보다 간단하고 회복이 빠르기 때문에 수술에 대한 두려움없이 치료를 받아도 된다.

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